En octubre de este ao el CEO de Facebook, Mark Zuckerberg, le dijo a su staff que iba a “pelear a muerte” si EE.UU. trataba de dividir su imperio. Acaba de empezar la batalla.

El mircoles la Comisin Federal de Comercio (FTC por sus siglas en ingls), y los procuradores generales de 48 estados norteamericanos, presentaron sus primeras denuncias contra Facebook por haber mantenido ilegalmente un monopolio en el pas.

Mencionando gran cantidad de correos electrnicos internos, las dos demandas afirman que hace aos Facebook defiende su monopolio de redes sociales mediante la estrategia de “comprar o enterrar” a sus rivales, como en los casos de Instagram y WhatsApp.

Si la FTC y los procuradores pueden convencer a los tribunales de que el supuesto comportamiento anticompetitivo de Facebook ha sido perjudicial para el mercado, la solucin por defecto es nada menos que el desmantelamiento de la empresa. “Actualmente esperamos que [el remedio] incluya la desinversin de Instagram y WhatsApp“, dijeron desde la FTC.

William Kovacic, ex presidente de la FTC y actual profesor de derecho en la Universidad George Washington, seal: “La FTC est totalmente comprometida en la bsqueda de una desinversin”.

Joel Mitnick, socio de la firma de abogados Cadwalader, Wickersham & Taft especializado en defensa de la competencia dijo: “Le estn diciendo al tribunal que nada va a curar los efectos anticompetitivos a menos que haya una reestructuracin realmente drstica. Es como tirar los dados “a todo o nada”.

Pero esta batalla legal, en la que hay mucho en juego, ser larga y los argumentos, difciles de probar. La FTC y los procuradores han acusado a Facebook de violar penalmente el artculo 2 de la Ley Sherman, una de las leyes antimonopolio de EE.UU. ms antiguas y amplias, lo que brinda mucho margen para su interpretacin por parte de los tribunales.

Para mostrar el supuesto comportamiento anticompetitivo de Facebook, ambas demandas se centran en las adquisiciones de Instagram en 2012 por u$s 1000 millones y de WhatsApp en 2014 por u$s 19.000 millones, operaciones que son presentadas como intentos de neutralizar posibles amenazas.

En su presentacin, la FTC reiteradamente cita como prueba un correo electrnico interno enviado por Zuckerberg en 2008 en el que dice “es mejor comprar que competir”.

En 2012, un correo electrnico de Zuckerberg reconoca que WhatsApp es “legtimamente un mejor producto para la mensajera mvil que incluso nuestra app Messenger” y que “por desgracia para nosotros, no creo que haya ninguna manera de minimizar directamente la ventaja que significa su empuje y su tasa de crecimiento”.

Despus de comprar WhatsApp, los correos electrnicos mostraron a los empleados de Facebook celebrando la adquisicin de “probablemente la nica compaa que podra haber crecido hasta convertirse en el prximo FB puramente para mvil”.

En otro ejemplo del supuesto comportamiento anticompetitivo de Facebook, tanto la FTC como los procuradores acusan a la compaa de aplastar a sus rivales primero cuando permiti el acceso a sus datos y a su plataforma, y luego cuando elimin el acceso a cualquiera considerado una amenaza.

La demanda de los fiscales generales enumera siete apps, entre ellas Vine, Path y Circle, que Facebook haba desvinculado de su plataforma “sin ninguna justificacin comercial legtima”.

Los procuradores, encabezados por Letitia James de Nueva York, tambin argumentaron que Facebook perjudica a sus usuarios, aunque brinde servicios gratuitos, porque los obliga a renunciar a su privacidad en mayor medida que si hubiera ms competencia.

Este argumento fue planteado en los ltimos aos por varios acadmicos, entre ellos Lina Khan de la Escuela de Derecho de Columbia, que ayud a escribir el reciente e influyente informe sobre la situacin en la industria de la tecnologa para la subcomisin de defensa de la competencia de la Cmara de Representantes.

Khan tuite el mircoles: “La queja de los estados tambin revela una sofisticada comprensin de los daos. Seala que FB entr en [el] mercado compitiendo en privacidad pero degrad la privacidad una vez que elimin a sus rivales [y] se asegur una posicin monoplica segura”.

Facebook prometi defenderse “enrgicamente”. En causas anteriores que pusieron a prueba la ley Sherman, los tribunales reconocieron que los monopolios no son ilegales si son el resultado de una habilidad superior. “El competidor exitoso, habiendo sido instado a competir, no debe ser atacado cuando gana”, dictamin el juez en un caso de 1945 vinculado con Alcoa.

En una declaracin, la consejera general de Facebook, Jennifer Newstead, seal que las adquisiciones tanto de Instagram como de WhatsApp fueron aprobadas por los reguladores en su momento, y acus al gobierno de querer “un nuevo comienzo”.

Argument que el xito de Instagram y WhatsApp debera atribuirse a Facebook. “El Instagram que ven hoy es el Instagram que Facebook construy, no la aplicacin que adquiri. Cuando Facebook compr Instagram, tena alrededor del 2% de los usuarios que tiene hoy, slo 13 empleados, sin ingresos y prcticamente sin infraestructura propia“, afirm. Tambin mencion la feroz competencia que enfrenta Facebook desde Apple, Google, Twitter, Snap, Amazon, TikTok y Microsoft.

An as, algunos aseguran que a Facebook le costar defenderse. Por un lado, debe demostrar que la compaa podra haber logrado su xito en esas reas incluso sin esas adquisiciones y, al mismo tiempo, explicar por qu pag cifras tan altas por ambas compaas.

Estn los que afirman que obligando a la compaa a desinvertir se veran interrumpidos los servicios que brinda Facebook a los usuarios y adems sera perjudicial para la competitividad de Estados Unidos en general.

“Las empresas y los inversores van a perder la confianza en los reguladores si quienes definen las polticas quieren revertir decisiones anteriores”, dijo Robert Atkinson, presidente de la Fundacin de Tecnologa de la Informacin e Innovacin, un think-tank no partidario.

Traduccin: Mariana Oriolo.





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